La MÈRICA: italians a la recerca de la terra promesa

“Els feliços i els poderosos no s’exilien.” Aquesta reflexió d’Alexis de Tocqueville sobre els immigrants europeus apareix a La democràcia a Amèrica, un text clàssic que recull les impressions del seu viatge pels Estats Units en 1831. la frase de l’pensador francès reflecteix a la perfecció la condició dels italians que emigrarien allà massivament a la fi de segle XIX i principis de l’XX.

Des després, no van ser els primers. Durant el període colonial i els inicis dels Estats Units com a país independent, diversos milers d’immigrants italians havien format una comunitat petita però arrelada. van arribar precedits per la seva fama de bons artesans i van ajudar a erigir les institucions de la jove nació treballant com escultors, fusters o vidriers.

Entre 1820 i 1870 l’emigració italiana va arribar pràcticament tots els racons de món, encara que el gruix es va dirigir a Argentina i Brasil i ap enas uns 25.000 es van assentar a Estats Units, majoritàriament procedents de nord del seu país. Tot d’una, en les dècades de 1870 i 1880 van arribar 300.000. En la següent, 600.000. I en la primera de el nou segle, més de dos milions.

La crida de La amèrica es va tornar irresistible per als desnonats habitants de l’Mezzogiorno

Fins a 1924 van ser més de quatre milions i mig d’un total de 14 milions d’italians. En aquells dies superaven el 10% de la població dels Estats Units nascuda a l’estranger. Què va causar una immigració tan espectacular?

A la recerca del Daurat

El 1870 es va consumar la unificació italiana, però va ser política, no social o econòmica. No va suposar per al sud i Sicília, les regions més pobres i rurals, cap millora. Tot el contrari. El govern va augmentar els impostos per sufragar el procés d’unificació sense fer res per estimular la malmesa economia de sud. Les possibilitats dels camperols de millorar les seves condicions de vida eren escasses, per no dir nul·les.

El panorama era desolador: una estructura social rígida dominada per una noblesa terratinent; camps mal cuidats i cada vegada menys fèrtils; atur o, en el millor dels casos, subocupació i explotació; malnutrició i alta mortalitat; poca o cap assistència sanitària; i un gravíssim problema d’habitatge i escolarització. La destrucció de les vinyes causada per un estrany paràsit i diversos brots de còlera i malària van acabar per fer insuportable la situació.

Va ser llavors quan la trucada de la MÈRICA es va tornar irresistible per als desnonats habitants de l’Mezzogiorno. Els testimonis dels emigrants retornats i el reclam dels funcionaris d’immigració nord-americans cantaven la prosperitat de el Nou Món, 1 El Dorado que ara quedava al seu abast gràcies a l’abaratiment dels viatges transatlàntics.

Aquesta nova generació de immigrants italians no s’assemblava en res a les anteriors. Ja no eren artesans, petits comerciants o hostalers de nord a la recerca d’un nou mercat en el qual exercir els seus oficis. Eren agricultors, treballadors de camp i peons de sud desesperats per aconseguir una feina fos el que fos.

El President Abraham Lincoln amb la companyia de la guerdia Garibaldi.

El president Abraham Lincoln amb la companyia Garibaldi de la guàrdia.

Domini públic

Hi havia un nombre considerable d’homes joves entre ells, i majoritàriament volien quedar-se durant una temporada, treballar dur i guanyar els suficients diners abans de tornar a casa. A la fin, només entre el 20% i el 30% va tornar definitivament a Itàlia, on se’ls va cridar ritornati. Els que es van quedar als Estats Units van enviar part dels seus guanys a les seves famílies. A la fi de segle XIX, una comissió va calcular que els immigrants enviaven o es portaven amb si fins a 30 milions de dòlars a l’any, unes remeses que van permetre “un augment significatiu de la riquesa en determinades parts d’Itàlia”.

la traumàtica entrada

en aquells dies el govern nord-americà va designar la novaiorquesa illa d’Ellis com a centre de recepció i processament d’immigrants en substitució de Castle Garden. Aquesta fortalesa, a més de trobar-se en un estat ruïnós, s’havia convertit en un pou de corrupció i robatoris. Els immigrants havien de sortejar una reguera d’estafadors, carteristes i lladres armats abans d’aconseguir els seus papers.

a del principi es va pensar a construir les noves instal·lacions a Liberty Island, però la idea va ser rebutjada a causa de l’oposició de la ciutat, que no volia veure com les hordes d’immigrants “tacaven” l’estàtua de la Llibertat. Durant els quaranta anys que va estar operativa, per l’illa d’Ellis van passar més de 12 milions d’immigrants, uns 5.000 a el dia.Per a moltes generacions de nord-americans, i per a gairebé tots els italoamericans, és el primer capítol de la història de la seva família al país, i un gens agradable.

La rebuda consistia en un règim desconcertant de tràmits burocràtics. Les autoritats assignaven als immigrants un nombre i els classificaven, per després fer-los passar per una sèrie d’inspeccions destinades a comprovar la seva aptitud física i mental i les seves possibilitats de trobar feina.

Molts immigrants van sortir d’allà amb versions més curtes, americanitzades, dels seus noms

la sospita d’una filiació anarquista, la negligència d’un inspector, una conjuntivitis o un aspecte massa fràgil per al treball comportaven la deportació a Itàlia, una mesura punyent pels quals viatjaven en família. Encara que menys de el 2% dels italians van ser rebutjats, l’illa d’Ellis va rebre el sobrenom de “L’illa de les llàgrimes” pel temor de les famílies a una separació forçosa.

L’experiència era traumàtica fins i tot per qui superaven la bateria d’inspeccions. Les normes eren confuses, la multitud es movia desorientada, els funcionaris atosigaban i el guirigall de veus en desenes d’idiomes era desquiciadora. més a més, tots havien de registrar el seu nom en el llibre oficial d’entrades. a causa de les presses i l’aldarull de la immensa sala de registres, així com a el desconeixement dels idiomes europeus dels funcionaris, molts immigrants van sortir d’allà amb versions més curtes, americanitzades, dels seus noms, un últim i no menys dolorós record de la infausta illa.

Un villaggio a Nova York

els immigrants italians van transformar la ciutat que van trobar just davant. Mentre els alemanys i escandinaus, per exemple, majoritàriament passa rom de llarg, un terç dels immigrants italians va fer de Nova York la seva llar, a l’mancar de diners per viatjar a la resta de país i comprar terres o treballar al camp. Necessitaven trobar feina com més aviat i es van assentar a Brooklyn, el Bronx, les ciutats veïnes de l’estat de Nova Jersey i, sobretot, Manhattan.

Els carrers de el Baix Manhattan, en concret Mulberry Street, es van italianitzar ràpidament , i el barri no va trigar a conèixer-se com Little Italy. En part a causa de les divisions polítiques i socials, el caràcter dels pobles de el sud d’Itàlia era molt tancat. Els immigrants van mantenir aquest aïllament al país d’acollida, apiñándose en un mateix lloc on podien parlar el seu idioma i gaudir de les seves tradicions, entre elles el menjar.

Nena de 14 anys d'origen italià treballant en una fàbrica de paper a 1913.

Jove de 14 anys d’origen italià treballant en una fàbrica de paper a 1913.

Domini públic

en alguns casos, els oriünds de mateix poble van acabar vivint a la mateixa illa i fins i tot en el mateix bloc, on van conservar moltes de les institucions i costums socials, devocions religioses, jerarquies i fins i tot enfrontaments atàvics dels seus llocs d’origen. Aquest esperit gregari es coneixia a Itàlia com campanilismo, la lleialtat cap a aquells que podien escoltar les campanes de la mateixa església.

Casaments, festes, batejos i funerals preservaven la unitat. L’esdeveniment social més important era la festa amb què se celebrava el dia de el sant patró, durant la qual els residents seguien en processó la imatge del sant a través dels carrers de barri.

En les pitjors condicions

a la fi de segle XIX més de la meitat dels novaiorquesos, i la immensa majoria dels immigrants, vivien amuntegats en cases de veïns estretes i baixes que els seus amos omplien d’inquilins. Petits, mal il·luminats, sense ventilació apropiada i en general sense canonades, els pisos eren un niu de malalties com el còlera, el tifus o la tuberculosi. Aquesta manera de viure va ser una commoció per als italians.

Al seu país vivien estrets en cases petites, però passaven la major part del dia fora. Treballaven, alternaven amb els seus veïns i fins i tot menjaven a l’aire lliure. A Nova York es van veure confinats a una existència claustrofòbica en l’interior dels seus domicilis, utilitzant la mateixa habitació per a menjar, dormir i fins i tot treballar. Un gran percentatge de les famílies d’immigrants treballaven a preu fet a casa, ja fos cosint o muntant màquines, i podien passar-se dies sense veure la llum de el sol. Els llocs de treball podien ser igual de insalubres.

El 1911 un incendi a la fàbrica Triangle Shirtwaist va matar a 146 treballadors, gairebé la meitat joves italianes

La majoria dels immigrants eren agricultors , de manera que només podien realitzar treballs manuals no qualificats, els més perillosos per definició. Van cavar canals, van pavimentar carrers, van col·locar canonades de gas i van construir ponts i túnels de metro.El 1890, gairebé el 90% dels treballadors de el Departament d’Obres Públiques de Nova York eren immigrants italians.

Altres van recórrer als oficis improvisats que tradicionalment han estat refugi d’immigrants, com sabaters, paletes, cambrers o barbers. Hi va haver un temps en què semblava que tots els carros de venda de fruita de la ciutat pertanyien a italians. De tota manera, per a les dones i les nenes, l’única sortida eren les fosques i poc segures factories de roba que van sorgir al voltant de Nova York. En 1911 un incendi a la fàbrica Triangle Shirtwaist va matar a 146 treballadors, gairebé la meitat joves italianes.

Davant de tanta dificultat, la comunitat va reaccionar fundant organitzacions -més de dos mil a Nova York- que proporcionaven ajuda econòmica, educació i recer als seus compatriotes. L’Ordre dels Fills d’Itàlia, que va liderar la causa italiana a EUA, va arribar a comptar amb més de 1.300 allotjaments. Però aquestes organitzacions van ser eclipsades per les màfies, que, importades de Sicília, van trobar en la necessitat de diners, treball i protecció dels immigrants un camp abonat per a les seves activitats delictives.

Repartits pel país Iniciat el nou segle, els immigrants italians es van repartir per tot el país -no hi ha gran ciutat en EUA que no tingui el seu Little Italy- i van accedir a nous tipus de treballs. A San Francisco, bressol d’una de les primeres comunitats italianes, els nouvinguts van treballar com a pescadors i estibadors al port. En els Apalatxes i altres muntanyes de l’oest van baixar a les mines per extreure carbó i minerals. Els picapedrers que van aprendre el seu ofici a les muntanyes de sud d’Itàlia van omplir les pedreres de Nova Anglaterra i Indiana.

També hi va haver emprenedors que van buscar oportunitats de negoci. A nord de l’estat de Nova York, un grup d’italians va fundar l’empresa d’aliments Contadina el 1918, i el genovès Andrea Sbarbaro, després d’abandonar la seva vana recerca d’or, va contribuir a l’establiment de la indústria de el vi a Califòrnia.

els seus líders van desenvolupar activitats d’agitació per tot el país, tot i córrer el risc de ser arrestats

a la fi de segle XIX, Amadeu P. Giannini va començar a oferir petits préstecs als seus compatriotes a San Francisco . A el principi cobrava els seus interessos de porta en porta, però el negoci va anar creixent. Va acabar comprant una oficina i, més tard, un edifici sencer. La Banca d’Itàlia de Giannini es va convertir en 1946, ja amb el nom de Bank of America, en una de les entitats financeres més importants de l’món.

Els menys afortunats van haver de treballar en condicions pèssimes i per salaris ínfims. A principis de segle XX els immigrants de el sud d’Itàlia es trobaven entre els més mal pagats d’Estats Units. El treball infantil era una cosa habitual, i fins i tot els nens petits treballaven en fàbriques, mines i granges, o venent diaris als carrers. Molts obrers van ser víctimes de el sistema dels padroni, o patrons.

Aquests intermediaris, de vegades ells mateixos immigrants, els fitxaven en nom de les empreses i feien també de capatassos, però en la pràctica eren explotadors. Controlaven els salaris, contractes i fins i tot l’alimentació dels immigrants, i els retenien setmanes o mesos després de finalitzat el seu treball. Alguns van aixecar grans imperis laborals i van mantenir a milers d’obrers confinats en camps tancats per filats i vigilats per guàrdies armats. El sistema dels padroni no va ser eradicat fins a mitjans de segle.

L’hora dels sindicats

A sobre, els sindicats nord-americans rebutjaven als estrangers perquè temien que treballessin per menys diners. Farts d’aquesta discriminació, d’empresaris sense escrúpols i de les males condicions laborals, els italians van formar els seus propis sindicats, com el Sindicat de Treballadors Italians, o es van afiliar a l’organització radical Treballadors Internacionals de l’Món. Els seus líders van desenvolupar activitats d’agitació per tot el país, tot i córrer el risc de ser arrestats o fins i tot assassinats.

Els treballadors italians van participar en la major part de les grans lluites obreres que van esclatar en les primeres dècades de l’ segle. Van encapçalar les vagues de les fàbriques de tabac de Tampa, les pedreres de granit de Vermont i les fàbriques tèxtils de Nova Anglaterra. En 1912, durant una violenta vaga a Lawrence, Massachusetts, Arturo Giovannitti i Joseph Ettor, líders de Treballadors Internacionals de el Món, van ser empresonats durant un any al costat de l’vaguista Joseph Caruso sota una acusació falsa d’assassinat.

La xenofòbia es fa oficial

També van haver de fer front als prejudicis i l’hostilitat de la població autòctona.Des de finals de el segle anterior, l’augment de la immigració europea i asiàtica va generalitzar les actituds xenòfobes, accentuades per la crisi econòmica que va paralitzar el país. Es va culpar els immigrants de robar els llocs de treball als nord-americans i la premsa es va fer ressò de les teories racials que afirmaven que els tipus “mediterranis” eren inferiors als europeus de nord.

Un dels majors linxaments massius als Estats Units va suposar l'atac a onze immigrants italians a Nova Orleans el 1891.

Un dels majors linxaments massius als Estats Units va suposar l’atac a onze immigrants italians a Nova Orleans el 1891.

Domini públic

Van aparèixer cançons i caricatures que retrataven els immigrants com a criminals o éssers infrahumans, així com l’eslògan “Amèrica per als americans”. Una tira d’humor gràfic de 1891 deia: “Si es posés fre a la immigració, mai hauríem de preocupar-nos de l’anarquisme, el socialisme, la màfia i altres maldats semblants”. L’aspecte més controvertit de la comunitat italoamericana va ser precisament el crim organitzat de les màfies.

la premsa i la cultura popular van exagerar la seva importància i van propiciar que els italians fossin vistos com a criminals o gàngsters, una imatge que s’ha perpetuat fins a l’actualitat. els atacs als italians no es van limitar a els diaris. A partir de la dècada de 1880 van aparèixer associacions xenòfobes arreu del país i el Ku Klux Klan va veure disparar-se el nombre dels seus afiliats. Esglésies i organitzacions de caritat catòliques van ser destruïdes i molts italians van patir linxaments.

el més greu de la història nord-americana es va produir el 1891 a Nova Orleans. el cap de la policia va ser assassinat, i l’alcalde, després d’acusar a la màfia, va detenir més de cent sicilians. d iecinueve van ser processats, però se’ls va absoldre per falta de proves. Abans que fossin posats en llibertat, una torba de 5.000 persones -ciutadans exemplars inclosos- va assaltar la presó, va treure a onze de les seves cel·les i els linxar al costat de dos detinguts per altres motius.

El sentiment xenòfob es perllongar fins a 1924, quan el Congrés va aprovar una llei de quotes que va imposar fortes restriccions a l’entrada d’estrangers, sobretot els de sud d’Europa. La mesura va marcar el punt final de la gran era de la immigració italiana.

Aquest article es va publicar al número 501 de la revista Història i Vida. Tens alguna cosa que aportar? Escriu-nos a [email protected]

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *